Το στέλεχος του SARS-CoV-2 που κυκλοφορεί σήμερα παγκοσμίως μολύνει τα ανθρώπινα κύτταρα ευκολότερα σε σχέση με το αρχικό στέλεχος που πρωτοεμφανίστηκε στην Κίνα, σύμφωνα με μία νέα μελέτη που δημοσιεύτηκε στο επιστημονικό περιοδικό Cell.

Η νέα έρευνα δείχνει επίσης ότι η μετάλλαξη αυτή αυξάνει τη μεταδοτικότητα του ιού σε πραγματικές συνθήκες, αν και αυτό ακόμα δεν έχει αποδειχθεί.

«Τα δεδομένα δείχνουν ότι υπάρχει μία μετάλλαξη που βοηθά τον πολλαπλασιασμό του ιού, με αποτέλεσμα να υπάρχει μεγαλύτερο ιικό φορτίο», είπε ο Anthony Fauci, επικεφαλής των ΗΠΑ για τις λοιμώξεις, σχολιάζοντας τα αποτελέσματα της έρευνας στο Journal of the American Medical Association.

«Ακόμα δεν γνωρίζουμε αν το στέλεχος προκαλεί σοβαρότερη νόσηση ή όχι. Φαίνεται ότι ο ιός μπορεί να πολλαπλασιαστεί ταχύτερα και μεταδίδεται ευκολότερα, ωστόσο ακόμα προσπαθούμε να εξερευνήσουμε αν αυτό επηρεάζει την πορεία της πανδημίας», πρόσθεσε.

Μία ομάδα ερευνητών από το Los Alamos National Laboratory στο Νέο Μεξικό και το Duke University στη Βόρεια Καρολίνα, συνεργάστηκαν με την ερευνητική ομάδα Genomics UK από το University of Sheffield με σκοπό να αναλύσουν δείγματα του ιού από τη βάση δεδομένων GISAID.

Όπως διαπίστωσαν, το νέο στέλεχος, που λέγεται “D614G”, φέρει μία μικρή αλλά σημαντική αλλαγή στην πρωτεΐνη spike η οποία βρίσκεται στην επιφάνεια του ιού και την οποία χρησιμοποιεί ο τελευταίος για να εισέλθει και να μολύνει τα ανθρώπινα κύτταρα.

Οι ερευνητές δημοσίευσαν αρχικά την έρευνά τους στο bioRxiv τον Απρίλιο, όπου προβλήθηκε συνολικά 200.000 φορές, αριθμός ρεκόρ για την ιστοσελίδα.

Η έρευνα δέχτηκε, ωστόσο, μεγάλη κριτική καθώς δεν κατάφερε να αποδείξει ότι η μετάλλαξη ήταν αυτή που οδήγησε σε περαιτέρω εξάπλωση του συγκεκριμένου στελέχους. Ορισμένοι ειδικοί υποστήριξαν ότι το στέλεχος αυτό μπορεί να εδραιώθηκε εξ’ αιτίας άλλων παραγόντων ή τυχαία.

Κατά συνέπεια, οι επιστήμονες της έρευνας έκαναν περαιτέρω πειράματα, αρκετά από τα οποία έγιναν κατ’ εντολή των ιθυνόντων του περιοδικού Cell.

Για το σκοπό αυτό ανέλυσαν δεδομένα από 999 Βρετανούς ασθενείς που είχαν νοσηλευτεί για COVID-19 και παρατήρησαν ότι αυτοί που είχαν το μεταλλαγμένο στέλεχος είχαν μεν περισσότερα σωματίδια του ιού, χωρίς ωστόσο να παρουσιάζουν σοβαρότερη νόσηση.

Τα εργαστηριακά πειράματα έδειξαν ότι το νέο στέλεχος έχει 3-6 φορές αυξημένη ικανότητα να μολύνει τα ανθρώπινα κύτταρα.

«Φαίνεται ότι είναι ένας ισχυρότερος ιός», είπε η Erica Ollmann Saphire, η οποία είχε λάβει μέρος στα πειράματα από το La Jolla Institute for Immunology.

«Ο Νέος Ιός Ευθύνεται για την Πανδημία»

Προς το παρόν όλες οι παραπάνω παρατηρήσεις αποτελούν απλά «θεωρίες». Τα in vitro πειράματα συχνά δεν μπορούν να αποτυπώσουν τη δυναμική μιας πανδημίας.

Προς το παρόν, αν και το στέλεχος που κυκλοφορεί αυτή τη στιγμή είναι πιο «λοιμώδες», δεν γνωρίζουμε με βεβαιότητα αν μεταδίδεται ευκολότερα από τον ένα άνθρωπο στον άλλο.

Σε κάθε περίπτωση, το στέλεχος αυτός έχει εξαπλωθεί σήμερα σε τέτοιο βαθμό που πλέον αποτελεί το κύριο παθογόνο της παρούσας πανδημίας, υποστήριξε ο Nathan Grubaugh, ένας ιολόγος από το Yale School of Public Health.

Σε ένα άρθρο που σχολίασε τα αποτελέσματα της έρευνας, ο Grubaugh πρόσθεσε ότι οι παρατηρήσεις της μελέτης ουσιαστικά δεν αλλάζουν κάτι σε ό,τι αφορά το κοινό.

«Αν και περιμένουμε ακόμα τα αποτελέσματα σημαντικών ερευνών προκειμένου να διαπιστώσουμε αν η μεταβολή αυτή θα επηρεάσει την ανάπτυξη φαρμάκων ή εμβολίων, δεν θεωρούμε ότι το D614G θα έχει κάποια επιρροή στα μέτρα πρόληψης ή στη σοβαρότητα της νόσησης που προκαλεί ο ιός», κατέληξε.