Σύμφωνα με τα αποτελέσματα μίας νέας έρευνας που δημοσιεύτηκε στο επιστημονικό περιοδικό Nature Communications, το σύνδρομο MIS-C, μία σπάνια επιπλοκή της COVID-19 στα παιδιά, αποδίδεται στη διαταραχή της λειτουργίας ορισμένων κυττάρων του ανοσοποιητικού συστήματος.

Συγκεκριμένα, όπως διαπίστωσε η μελέτη, τα παιδιά που παρουσιάζουν MIS-C παρουσιάζουν συνήθως εξάντληση των κυτταροτοξικών Τ λεμφοκυττάρων, καθώς και χαμηλότερα επίπεδα ορισμένων κυττάρων του ανοσοποιητικού συστήματος που λέγονται φυσικά κύτταρα φονείς. Τα τελευταία κύτταρα είναι αυτά που στοχεύουν και καταστρέφουν τα κύτταρα των ιών.

Η έκθεση των κυτταροτοξικών Τ λεμφοκυττάρων σε ένα παθογόνο για παρατεταμένη διάρκεια μπορεί να προκαλέσει εξάντληση στα κύτταρα αυτά. Ως αποτέλεσμα, τα κύτταρα αυτά δεν μπορούν να καταστρέψουν εξίσου αποτελεσματικά τα παθογόνα, ενώ και η ικανότητά τους να πολλαπλασιάζονται περιορίζεται.

Σύμφωνα με τους επιστήμονες της παρούσας μελέτης, οι μελλοντικές μελέτες θα πρέπει να εξετάσουν φάρμακα τα οποία μπορούν να προλάβουν την εμφάνιση της παραπάνω επιπλοκής. Ο στόχος της έρευνάς τους ήταν να εξερευνήσουν τα αίτια του MIS-C, γεγονός που θα διευκολύνει την ανάπτυξη φαρμάκων.

Τι είναι το MIS-C;

Το σύνδρομο MIS-C (Multisystem Inflammatory Syndrome in Children) αποτελεί μία σπάνια, αλλά σοβαρή επιπλοκή που εμφανίζεται σε ορισμένα παιδιά που νοσούν από COVID-19. Η συχνότητά της είναι 11.4 ανά 100.000 στους ασθενείς κάτω των 20 ετών. Μέχρι τον Ιούνιο του 2021 έχουν καταγραφεί συνολικά 4.404 περιστατικά MIS-C μόνο στις ΗΠΑ.

Τα κύρια συμπτώματα του συνδρόμου περιλαμβάνουν άλγος, πυρετό και φλεγμονή σε διάφορα όργανα του σώματος, όπως για παράδειγμα η καρδιά, οι πνεύμονες, ο εγκέφαλος, οι οφθαλμοί, το δέρμα και το έντερο.

Αν και αρκετοί επιστήμονες υποστηρίζουν ότι το σύνδρομο έχει πιθανώς αυτοάνοση αιτιολογία, προς το παρόν οι μηχανισμοί της εμφάνισής του δεν έχουν ακόμα αποσαφηνιστεί πλήρως.

Φυσικά Κύτταρα Φονείς και Εξάντληση των Τ Λεμφοκυττάρων

Στην παρούσα μελέτη, οι επιστήμονες διαπίστωσαν μειωμένη παραγωγή τόσο των Τ λεμφοκυττάρων, όσο και των φυσικών κυττάρων φονέων στους ασθενείς που παρουσίασαν MIS-C μετά από μία λοίμωξη με τον SARS-CoV-2.

Συγκεκριμένα, τα κύτταρα που είχαν επηρεαστεί περισσότερο, όπως διαπίστωσαν, ήταν τα κυτταροτοξικά Τ λεμφοκύτταρα ή CD8+ Τ λεμφοκύτταρα. Τα κύτταρα αυτά παίζουν σημαντικό ρόλο στην αντιμετώπιση των λοιμώξεων από διάφορα παθογόνα, μεταξύ των οποίων και οι ιοί.

Εξερευνώντας περισσότερο το μηχανισμό εμφάνισης του συνδρόμου, οι επιστήμονες διαπίστωσαν ότι τα φυσικά κύτταρα φονείς ρυθμίζουν τον πληθυσμό των CD8+ Τ λεμφοκυττάρων και το αντίστροφο. Για παράδειγμα, παρατήρησαν ότι όταν περιορίζεται ο πληθυσμός των φυσικών κυττάρων φονέων, προκαλείται εξάντληση των CD8+ Τ λεμφοκυττάρων.

«Οι διαταραχές που οδηγούν σε εξάντληση των CD8+ Τ λεμφοκυττάρων μπορεί να προκαλέσουν σοβαρή ή ακόμα και απειλητική για τη ζωή ανοσοπαθολογία από τα Τ λεμφοκύτταρα μετά από μία ιογενή λοίμωξη. Αντίθετα, η παρουσία των παραπάνω κυττάρων μπορεί να περιορίσει τα συμπτώματα των φλεγμονωδών νόσων», αναφέρει η έρευνα.

Η μελέτη ανακάλυψε 9 περιοχές του γονιδιώματος που εμπλέκονται στη ρύθμιση των κυτταροτοξικών λεμφοκυττάρων. Η έκφραση των παραπάνω γονιδίων είναι γενικά αυξημένη στα άτομα με φυσιολογικά επίπεδα CD8+ Τ λεμφοκυττάρων, ωστόσο διαπιστώθηκε ότι είναι πολύ περιορισμένη στα παιδιά που παρουσιάζουν MIS-C.

Από τα παραπάνω γονίδια, αυτό που συγκέντρωσε περισσότερο το ενδιαφέρον των επιστημόνων ήταν το TBX21. Το γονίδιο αυτό εμπλέκεται στη διαφοροποίηση των εξαντλημένων κυτταροτοξικών Τ λεμφοκυττάρων. Κατά συνέπεια, όπως υποστήριξαν, το γονίδιο αυτό θα μπορούσε να αποτελέσει θεραπευτικό στόχο για την ανάπτυξη φαρμάκων της MIS-C.

Αυτή τη στιγμή οι επιστήμονες αναζητούν προσεγγίσεις με σκοπό να αυξήσουν τα επίπεδα των CD8+ και των φυσικών κυττάρων φονέων με σκοπό να προλάβουν την εμφάνιση της MIS-C στα παιδιά που μολύνονται με τον SARS-CoV-2.