Σχεδόν 7 μήνες μετά το 1ο περιστατικό της μετάλλαξης Δέλτα στην Ινδία στα τέλη του 2020, το στέλεχος αυτό βρίσκεται πλέον στις περισσότερες χώρες του κόσμου και τείνει να κυριαρχήσει έναντι των υπολοίπων στελεχών. Σύμφωνα με τα τελευταία δεδομένα, η ικανότητα εξάπλωσης του παραπάνω στελέχους φαίνεται ότι συνδέεται με το ιικό φορτίο. Συγκεκριμένα, οι ασθενείς που μολύνονται με το στέλεχος Δέλτα έχουν πολύ υψηλότερο ιικό φορτίο σε σχέση με αυτά που είχαμε παρατηρήσει στην αρχή της πανδημίας, γεγονός που καθιστά ευκολότερη τη μετάδοση του ιού από τους φορείς.

Σύμφωνα με τις παρούσες εκτιμήσεις, το στέλεχος Δέλτα φαίνεται ότι εξαπλώνεται 2 φορές ευκολότερα σε σχέση με το αρχικό στέλεχος του SARS-CoV-2. Θέλοντας να εξετάσει τα αίτια του παραπάνω φαινομένου, μία επιστημονική ομάδα από το CDC της Κίνας εξέτασε 62 ασθενείς που μολύνθηκαν με το στέλεχος Δέλτα.

Οι επιστήμονες εξέτασαν το ιικό φορτίο στους παραπάνω ασθενείς και τις μεταβολές του στην πορεία της λοίμωξης. Ακολούθως συνέκριναν τα δεδομένα για το ιικό φορτίο των παραπάνω ασθενών με αυτά 63 ασθενών που είχαν μολυνθεί με το αρχικό στέλεχος του SARS-CoV-2 στην αρχή της πανδημίας.

Στην προδημοσίευση των αποτελεσμάτων τους, η οποία αναρτήθηκε στις 12 Ιουλίου, οι επιστήμονες ανέφεραν ότι το στέλεχος Δέλτα ανιχνεύθηκε στους ασθενείς μόλις 4 ημέρες μετά τη μόλυνση με τον ιό, ενώ για το αρχικό στέλεχος του SARS-CoV-2 η αντίστοιχη διάρκεια ήταν 6 ημέρες. Το γεγονός αυτό πρακτικά δείχνει ότι το στέλεχος Δέλτα πολλαπλασιάζεται ταχύτερα. Οι ασθενείς που μολύνθηκαν με το στέλεχος Δέλτα είχαν τελικά 1.260 φορές υψηλότερο ιικό φορτίο συγκριτικά με τους ασθενείς που είχαν μολυνθεί με το αρχικό στέλεχος.

Το υψηλότερο ιικό φορτίο σε συνδυασμό με τη βραχύτερη περίοδο επώασης του ιού μπορεί να εξηγήσει τη μεγαλύτερη ταχύτητα εξάπλωσης του στελέχους Δέλτα, σύμφωνα με τον επιδημιολόγο Benjamin Cowling από το Πανεπιστήμιο του Χονγκ Κονγκ. Η μεγαλύτερη ποσότητα του ιού στο αναπνευστικό σύστημα σημαίνει ότι ένας φορέας θα μολύνει περισσότερα άτομα σε μία εστία υπερμετάδοσης, ενώ θα αρχίσει να μεταδίδει τον ιό νωρίτερα μετά τη μόλυνσή του. Η βραχύτερη περίοδος επώασης καθιστά επίσης δυσκολότερες τις ιχνηλατήσεις.

Η Emma Hodcroft, μία επιστήμονας από το Πανεπιστήμιο της Βέρνης στην Ελβετία υποστήριξε ότι η παραπάνω θεωρία είναι λογική και πιθανώς ανταποκρίνεται στην πραγματικότητα. Τόσο η ίδια όσο και ο Cowling τόνισαν, ωστόσο, ότι οι διαφορές του ιικού φορτίου ανάμεσα στο αρχικό στέλεχος του ιού και το στέλεχος Δέλτα θα γίνουν πιο σαφείς με τη δημοσίευση περισσοτέρων ερευνών.

Αυτή τη στιγμή υπάρχουν ακόμα αρκετά αναπάντητα ερωτήματα σχετικά με το στέλεχος Δέλτα. Για παράδειγμα, δεν γνωρίζουμε αν προκαλεί σοβαρότερη νόσηση ούτε αν έχει την ικανότητα να αποφεύγει την εξουδετέρωση από το ανοσοποιητικό σύστημα. Και εδώ θα πρέπει να περιμένουμε τα αποτελέσματα νέων ερευνών, όπως υποστήριξαν οι επιστήμονες, οι οποίοι τόνισαν ότι το στέλεχος Δέλτα ήταν κάτι που δεν περιμέναμε.