Γνωρίζουμε σήμερα ότι ο μεταβολισμός, δηλαδή η ταχύτητα με την οποία ο οργανισμός χρησιμοποιεί τις θερμίδες για να καλύψει τις ανάγκες του, μεταβάλλεται με την ηλικία. Σήμερα, μία νέα έρευνα που εξέτασε το μεταβολισμό σε εθελοντές ενός μεγάλου εύρους ηλικιών, κατέληξε σε ορισμένα ενδιαφέροντα αποτελέσματα.

Οι ερευνητές ανέλυσαν ένα μεγάλο όγκο δεδομένων για 6.421 εθελοντές από 29 χώρες, με ηλικίες από 8 ημερών μέχρι 95 ετών. Χρησιμοποιώντας ισότοπα στο πόσιμο νερό, τα οποία ακολούθως ανίχνευσαν στα ούρα, κατάφεραν να προσδιορίσουν τη μέση ημερήσια κατανάλωση ενέργειας για κάθε εθελοντή.

Από τα αποτελέσματα της μελέτης και αντίθετα με την ευρεία αντίληψη, διαπιστώθηκε ότι ο μεταβολικός ρυθμός φτάνει τη μέγιστη τιμή του στη βρεφική ηλικία. Ακολούθως, ο μεταβολικός ρυθμός αρχίζει να μειώνεται, με αποτέλεσμα στην εφηβική ηλικία να είναι ελαφρώς ταχύτερος συγκριτικά με τη μέση ηλικία.

Κατά συνέπεια, είναι προφανές ότι η αύξηση του σωματικού βάρους που παρατηρείται στους περισσότερους ανθρώπους στη μέση ηλικία δεν μπορεί να αποδοθεί στην επιβράδυνση του μεταβολικού ρυθμού.

Σύμφωνα με τους επιστήμονες της μελέτης, ο οργανισμός παρουσιάζει αρκετές αλλαγές στη φυσιολογία του με την ηλικία. Η εφηβεία και η εμμηνόπαυση για παράδειγμα αποτελούν σημεία-σταθμός στη ζωή ενός ατόμου. Οι αλλαγές του μεταβολισμού, ωστόσο, δεν εμφανίζονται ταυτόχρονα με τα παραπάνω σημεία.

Συγκεκριμένα, τα αποτελέσματα της έρευνας έδειξαν ότι από τη βρεφική ηλικία μέχρι περίπου τα 20 χρόνια ζωής, ο μεταβολισμός επιβραδύνεται κατά 3% ετησίως. Στις ηλικίες 20-60 ο μεταβολισμός παραμένει σταθερός και δεν παρουσιάζει σημαντικές διαφοροποιήσεις.

Ωστόσο, μετά τα 60 ο μεταβολισμός αρχίζει και πάλι να επιβραδύνεται κατά περίπου 0.7% ετησίως. Στην ηλικία των 90 ετών, ο μέσος άνθρωπος χρειάζεται περίπου 26% λιγότερες θερμίδες καθημερινά σε σχέση με ένα μεσήλικα. Αυτό αποδίδεται όχι τόσο στη μείωση της μυϊκής μάζας, αλλά στο περιορισμό της λειτουργίας των κυττάρων.

Όπως προαναφέρθηκε, ο μεταβολισμός φτάνει τη μέγιστη τιμή του στο 1ο έτος ζωής. Συγκεκριμένα, στην ηλικία αυτή ο οργανισμός καταναλώνει θερμίδες 50% ταχύτερα σε σχέση με έναν ενήλικα. Ακόμα και μετά την προσαρμογή για την ταχεία αύξηση του σωματικού βάρους, η κατανάλωση ενέργειας είναι ιδιαίτερα αυξημένη τους πρώτους μήνες της ζωής, όπως αναφέρουν οι επιστήμονες.

Ένα σημαντικό πλεονέκτημα της παρούσας μελέτης ήταν η προσέγγιση που χρησιμοποίησε για την εκτίμηση του μεταβολισμού. Η χρησιμοποίηση ισοτόπων στο νερό επέτρεψε στους επιστήμονες να εξετάσουν το σύνολο των θερμίδων που καταναλώνει ένας εθελοντής καθημερινά και όχι μόνο αυτές που χρησιμοποιεί για τη διατήρηση της ζωής, όπως είχαν κάνει προηγούμενες μελέτες.

Καθώς η παρούσα ανάλυση ήταν ιδιαίτερα λεπτομερής και χρησιμοποίησε ένα μεγάλο δείγμα εθελοντών, μάς προσφέρει σημαντικά δεδομένα σχετικά με τις αλλαγές του μεταβολισμού στη διάρκεια της ζωής μας. Αν και ακόμα δεν γνωρίζουμε απόλυτα που αποδίδονται οι παραπάνω αλλαγές, πλέον γνωρίζουμε με βεβαιότητα ότι συμβαίνουν.

Οι παρατηρήσεις της παρούσας μελέτης έχουν μία ακόμα χρησιμότητα. Γνωρίζοντας πως διαφοροποιείται ο μεταβολισμός σε κάθε ηλικιακή ομάδα, είναι δυνατό να προσαρμόσουμε κατάλληλα τις θεραπείες, λαμβάνοντας υπόψη τα επίπεδα του μεταβολισμού. Το γεγονός αυτό μπορεί θεωρητικά να βελτιώσει την αποτελεσματικότητα των παραπάνω θεραπειών.

Η έρευνα δημοσιεύτηκε στο επιστημονικό περιοδικό Science.