Η Katalin Kariko, PhD, από την εταιρία ανάπτυξης εμβολίων BioNTech και ο Drew Weissman, MD, PhD, καθηγητής έρευνας για τα εμβόλια από το Πανεπιστήμιο της Pennsylvania των ΗΠΑ, ήταν αυτοί που κατάφεραν να τροποποιήσουν για πρώτη φορά το αγγελιαφόρο RNA ή mRNA, το οποίο μεταφέρει πληροφορίες για την παραγωγή συγκεκριμένων πρωτεϊνών από τα κύτταρα.

Οι παραπάνω επιστήμονες ανακάλυψαν ότι η εισαγωγή του τροποποιημένου mRNA στα κύτταρα του ανθρώπου οδηγεί σε παραγωγή της πρωτεΐνης που κωδικοποιεί η αλληλουχία. Καθώς μπορούμε να επιλέξουμε ποια θα είναι αυτή η πρωτεΐνη, η παραπάνω ανακάλυψη ανοίγει αρκετές δυνατότητες για την ανάπτυξη νέων θεραπειών. Στην τεχνολογία αυτή έχουν βασιστεί και τα mRNA εμβόλια της COVID-19 τα οποία χρησιμοποιούνται σήμερα. Αυτή τη στιγμή εξετάζεται η χρησιμότητα της τεχνολογίας αυτής και σε άλλες νόσους, όπως ο καρκίνος, ορισμένες λοιμώξεις και κάποια αυτοάνοσα νοσήματα.

Όταν οι δύο επιστήμονες ανέπτυξαν για πρώτη φορά την τεχνολογία αυτή το 2005, η τελευταία δεν είχε προβληθεί σε μεγάλο βαθμό. Ως αποτέλεσμα η αίτηση που έκαναν οι επιστήμονες για περαιτέρω χρηματοδότηση προκειμένου να εξετάσουν νέες μεθόδους τροποποίησης του mRNA, απορρίφθηκε.

Τα τελευταία χρόνια, τόσο η Moderna όσο και η BioNTech είχαν χρησιμοποιήσει την τεχνολογία αυτή για να αναπτύξουν mRNA εμβόλια τόσο για τη γρίπη όσο και για άλλες παθήσεις. Ωστόσο, οι κλινικές δοκιμές των εμβολίων αυτών είτε δεν ολοκληρώθηκαν είτε δεν είχαν τα επιθυμητά αποτελέσματα, με αποτέλεσμα κανένα από αυτά να μην φτάσει στην αγορά.

Λίγο μετά τα πρώτα περιστατικά της COVID-19, τόσο η Moderna όσο και οι Pfizer/BioNTech αποφάσισαν να χρησιμοποιήσουν την τεχνολογία του mRNA στην ανάπτυξη εμβολίων για την COVID-19. Όπως γνωρίζουμε πλέον, τα εμβόλια αυτά είναι ιδιαίτερα ασφαλή και έχουν υψηλή αποτελεσματικότητα στην πρόληψη της παραπάνω νόσου.

Η Kariko και ο Weissman έχουν λάβει σήμερα αρκετά βραβεία για την ανακάλυψή τους αυτή, μεταξύ των οποίων το Breakthrough Prize (3 εκατομμύρια δολάρια) και το Albany Prize (1 εκατομμύριο δολάρια). Το βραβείο Lasker συνοδεύεται από χρηματικό έπαθλο 250.000 δολαρίων.

«Σε συνεργασία με την ομάδα μου προσπαθήσαμε να βρούμε μία λύση βήμα προς βήμα, βασιζόμενοι σε ανακαλύψεις προηγουμένων επιστημόνων. Έτσι καταφέραμε να φτάσουμε στην ιδανική τεχνολογία του mRNA που χρησιμοποιείται σήμερα», είπε η Kariko στην τελετή απονομής. «Ποτέ δεν είχα φανταστεί ότι η τεχνολογία που αναπτύξαμε θα χρησιμοποιηθεί για την παραγωγή ενός εμβολίου για την αντιμετώπιση μίας πανδημίας».

Ο Weissman επικεντρώθηκε περισσότερο και απέδωσε εύσημα στους επιστήμονες που είχαν εξερευνήσει τα εμβόλια του mRNA τις τελευταίες δεκαετίες.

«Αν και οι έρευνες που ξεκινήσαμε πριν από περίπου 2 δεκαετίες κατέληξαν σε σημαντικές ανακαλύψεις και ένα εμβόλιο που μπορεί να ανακόψει την πορεία της πανδημίας, η δουλειά μας συνεχίζεται. Το εργαστήριό μου αναπτύσσει σήμερα νέα mRNA εμβόλια για μία σειρά λοιμώξεις, μεταξύ των οποίων η γρίπη και ο HIV, ή ακόμα και ένα εμβόλιο για όλους τους κορονοϊούς», ανέφερε στην τελετή απονομής του βραβείου.