Ο κίνδυνος για την περιφερική αρτηριοπάθεια, που μπορεί να προκαλέσει γάγγραινα, αυξάνεται με την ηλικία, με το κάπνισμα, το διαβήτη ή την υπέρταση. Παλαιότερες έρευνες έχουν δείξει ότι η κατανάλωση φρούτων και λαχανικών προστατεύει σε κάποιο βαθμό από τη στεφανιαία νόσο και τα εγκεφαλικά επεισόδια. Οι μελέτες για την επίδραση των φρούτων και των λαχανικών στις αρτηρίες των άνω και κάτω άκρων είναι λίγες. Οι επίσημες διατροφικές οδηγίες στις ΗΠΑ είναι δύο μερίδες φρούτων και τρεις μερίδες λαχανικών καθημερινά.

Σε πρόσφατη αμερικανική επιστημονική μελέτη περιγράφονται τα διαιτητικά δεδομένα 3,5 εκατομμυρίων ανδρών και γυναικών ηλικίας περίπου 65 ετών, από τους οποίους 234.000 περίπου είχαν περιφερική αρτηριοπάθεια. Λιγότεροι από το 30% των συμμετεχόντων στη μελέτη δήλωσαν ότι έτρωγαν τρεις μερίδες φρούτων και λαχανικών καθημερινά. Πιο συνεπείς με τις οδηγίες ήταν οι γυναίκες μεγαλύτερης ηλικίας της λευκής φυλής και περισσότερο ασυνεπείς ήταν οι νέοι άνδρες της μαύρης φυλής. Βρέθηκε ακόμη ότι όσοι έτρωγαν περισσότερα φρούτα και λαχανικά, έτρωγαν συχνότερα ψάρια, ξηρούς καρπούς αλλά και κόκκινο κρέας. Οι παντρεμένοι έτρωγαν πιο συχνά από τους ελεύθερους ή τους διαζευγμένους. Τα άτομα με μεγαλύτερο εισόδημα επίσης έτρωγαν περισσότερα φρούτα και λαχανικά σε σχέση με τα πιο φτωχά άτομα. Οι καπνιστές, που όπως ήταν αναμενόμενο έπασχαν περισσότερο από περιφερική αρτηριοπάθεια, κατανάλωναν λιγότερα φρούτα και λαχανικά από τους πρώην καπνιστές και ακόμη λιγότερα από εκείνους που δεν είχαν καπνίσει ποτέ.

Οι ερευνητές προσπάθησαν να εξηγήσουν με βιολογικούς μηχανισμούς την ευεργετική δράση των φρούτων και των λαχανικών στις αρτηρίες. Παλαιότερες μελέτες έδειξαν ότι ουσίες των φρούτων και των λαχανικών όπως το λυκοπένιο (στις τομάτες) και το β-καροτένιο (στα καρότα), όπως και η βιταμίνη Cελαττώνουν την περιφερική αρτηριοπάθεια ή τα συμπτώματά της, πολύ περισσότερο μάλιστα σε καπνιστές.

Οι βιολογικοί μηχανισμοί που πιθανώς εμπλέκονται στην ελάττωση της αθηροσκλήρωσης από τη διατροφή με πολλά φρούτα και λαχανικά είναι πολλοί. Σ’ αυτούς περιλαμβάνονται η αντιοξειδωτική δράση των μικροστοιχείων και η παρουσία σαλικυλικού οξέος, που έχει βρεθεί σ’ αυτές τις τροφές, η ελάττωση της αρτηριακής πίεσης, σε όσους καταναλώνουν φρούτα και λαχανικά, όπως έχει παρατηρηθεί σε διάφορες μελέτες, η απουσία λίπους και τα αυξημένα ποσά φυτικών ινών.

Τα ευρήματα αυτής της μελέτης, ότι δηλαδή στις ΗΠΑ τα φρούτα και τα λαχανικά καταναλώνονται από μικρό ποσοστό του πληθυσμού, συμφωνούν και με παλαιότερες μελέτες.

Οι ερευνητές προτείνουν να υπάρξει συστηματική εκπαίδευση στον πληθυσμό για την κατανάλωση περισσότερων φρούτων και λαχανικών, καθώς τα οφέλη είναι σημαντικά για την προστασία από την περιφερική αρτηριοπάθεια.