Αν και οι θάνατοι από το νέο κοροναϊό συνεχίζουν να αυξάνονται και οι διεθνείς οργανισμοί προετοιμάζονται για μία πανδημία, τα τελευταία δεδομένα δείχνουν ότι υπάρχει μία ηλικιακή ομάδα που διατρέχει πολύ χαμηλό κίνδυνο από τον ιό. Όπως έχουν δείξει οι επιδημιολογικές μελέτες, ελάχιστα παιδιά έχουν μολυνθεί ή νοσήσει από τον SARS-CoV-2 μέχρι σήμερα.

Καθώς το φαινόμενο αυτό είναι σχετικά ασυνήθιστο και δεν παρατηρείται σε άλλους ιούς, όπως για παράδειγμα η γρίπη, ακόμη δεν γνωρίζουμε αν τα παιδιά κινδυνεύουν λιγότερο από τον ιό ή νοσούν με πολύ ήπια συμπτώματα με αποτέλεσμα να μην διαγιγνώσκονται.

Προς το παρόν, από τα σχεδόν 87.000 επιβεβαιωμένα περιστατικά του κοροναϊού παγκοσμίως, δεν έχουν αναφερθεί σοβαρές επιπλοκές σε κανένα παιδί. Τα παιδιά που παρουσίασαν λοίμωξη με τον SARS-CoV-2 μέχρι σήμερα στην Κίνα, παρουσίασαν ήπια συμπτώματα κρυολογήματος, όπως πυρετό, ρινική καταρροή και βήχα.

«Οι ενήλικες αντιδρούν αρκετά έντονα στο SARS-CoV-2 καθώς έχουν εκτεθεί σε κοροναϊούς στο παρελθόν. Κατά συνέπεια, το ανοσοποιητικό τους σύστημα είναι προετοιμασμένο να αντιδράσει έντονα σε μία μελλοντική επανέκθεση σε άλλους κοροναϊούς», είπε ο Robert Booy από το National Centre for Immunization Research and Surveillance.

Σύμφωνα με δεδομένα από το Chinese Centre for Disease Control (CCDC), η θνησιμότητα για τα παιδιά ηλικίας κάτω των 9 ετών είναι 0%. Αντιθέτως, οι ενήλικες άνω των 80 έχουν 14.8% κίνδυνο θανάτου αν μολυνθούν με τον ιό.

Ο επιδημιολογός και επικεφαλής του Harvard T.H. Chan School of Public Health Centre for Communicable Disease Dynamics, Marc Lipsitch, δήλωσε ότι σύμφωνα με τις παρούσες εκτιμήσεις, το 40-70% των ενηλίκων θα μολυνθούν με τον ιό μέσα στο επόμενο έτος, ωστόσο για τα παιδιά γνωρίζουμε ελάχιστα σήμερα.

«Δεν γνωρίζουμε ακόμη αν τα παιδιά μολύνονται σε μικρότερα ποσοστά ή αν δεν παρουσιάζουν συμπτώματα», όπως τόνισε.

«Το σίγουρο είναι ότι όσο μεγαλύτερος είναι ένας ασθενής, τόσο υψηλότερος είναι ο κίνδυνος συμπτωματικής λοίμωξης, αλλά και ο κίνδυνος θανάτου».

Συγκεκριμένα για τους κοροναϊούς, αυτή δεν είναι η πρώτη επιδημία που παρουσιάζει χαμηλά ποσοστά στα παιδιά. Σύμφωνα με το CDC των ΗΠΑ, στις επιδημίες τόσο του SARS (severe acute respiratory syndrome) όσο και του MERS (Middle East respiratory syndrome), τα ποσοστά λοίμωξης στα παιδιά ήταν ιδιαίτερα χαμηλά.

Σε μία μελέτη του 2007, το CDC είχε αναφέρει ότι κανένα παιδί ή έφηβος δεν κατέληξε από SARS, ενώ παρατηρήθηκε μόλις ένα περιστατικό μετάδοσης του ιού από παιδί σε ενήλικα.

Σύμφωνα με τον David Weber, καθηγητή επιδημιολογίας και παιδιατρικής στο Πανεπιστήμιο της Βόρειας Καρολίνας, υπάρχουν δύο εξηγήσεις για το παραπάνω φαινόμενο. Είτε τα παιδιά εκτίθενται λιγότερο στον ιό, είτε ο οργανισμός τους αντιδρά διαφορετικά στη λοίμωξη με αυτόν.

«Η προσωπική μου εκτίμηση είναι ότι ο μικρός αριθμός των παιδιών που μολύνθηκαν με τον ιό έχει να κάνει με τον τρόπο που ξεκίνησε η επιδημία», δήλωσε. «Ελάχιστα παιδιά επισκέπτονται την αγορά ψαριών από την οποία ξεκίνησε η επιδημία».

Όπως τόνισε ο Lipsitch, ένα από τα σημαντικότερα αναπάντητα ερωτήματα για την επιδημία της νόσου COVID-19 είναι ο ρόλος που έπαιξαν τα παιδιά στη μετάδοση του ιού.

«Χρειάζεται να γίνουν λεπτομερείς έρευνες στα σπίτια όπου ζουν παιδιά με ασθενείς από τον ιό», πρόσθεσε. «Πρέπει να μάθουμε αν τα παιδιά έχουν μολυνθεί επίσης, καθώς και αν μπορούν να μεταδώσουν τη νόσο».

Όπως δήλωσε ο Lipsitch, ακόμα και στην επαρχία Hubei από την οποία ξεκίνησε η επιδημία πριν 2 μήνες, τα ποσοστά των παιδιών που παρουσίασαν λοίμωξη από τον ιό είναι πού χαμηλά.

«Αυτό μας δείχνει ότι πιθανώς τα παιδιά μολύνονται με τον ιό αλλά δεν παρουσιάζουν νόσηση», πρόσθεσε.

«Πρέπει πάντως να εξεταστεί ποιος είναι ο μηχανισμός που οδηγεί σε απουσία συμπτωμάτων ή απουσία λοίμωξης μετά την έκθεση στον ιό στα παιδιά».

Αναφορικά με τα μέτρα πρόληψης της λοίμωξης με τον SARS-CoV-2 στα παιδιά, ο επιστήμονας τόνισε ότι ταυτίζονται με αυτά των ενηλίκων. Συγκεκριμένα, πρέπει να πλένουν τακτικά τα χέρια τους με σαπούνι και νερό ή αλκοολικά διαλύματα, να αποφεύγουν τους ασθενείς και να κάνουν όλα τα εμβόλια στο υποχρεωτικό πρόγραμμα εμβολιασμών.

«Αν καταφέρουμε να προστατεύσουμε τα παιδιά, τότε θα προστατεύσουμε και τον υπόλοιπο πληθυσμό», κατέληξε. «Αν ο ιός εξαπλωθεί στον παιδιατρικό πληθυσμό, τότε η περαιτέρω εξάπλωσή του θα είναι πολύ ευκολότερη».