Πάνω από το 80% των ασθενών που νοσηλεύονται για COVID-19 παρουσιάζουν νευρολογικά συμπτώματα στην πορεία της νόσου, όπως διαπίστωσε μία νέα έρευνα που εξέτασε ασθενείς στην περιοχή του Σικάγο των ΗΠΑ.

Κατά την προσέλευσή τους στο νοσοκομείο, το 42.2% των 509 ασθενών είχαν νευρολογικά συμπτώματα, ενώ το ποσοστό αυτό έφτασε το 62.7% στη διάρκεια της νοσηλείας και το 82.3% όταν εξετάστηκε η πορεία της νόσου στο σύνολό της. Τα αποτελέσματα της έρευνας δημοσιεύτηκαν στο επιστημονικό περιοδικό Annals of Clinical and Translational Neurology.

Οι συχνότερες νευρολογικές εκδηλώσεις ήταν οι μυαλγίες (44.8%), η κεφαλαλγία (37.7%), η εγκεφαλοπάθεια (31.8%) και ο ίλιγγος (29.7%), ενώ ορισμένοι ασθενείς παρουσίασαν αγευσία (15.9%) και ανοσμία (11.4%).

Οι ασθενείς που παρουσίασαν νευρολογικά συμπτώματα ήταν συνήθως νεαρότεροι και είχαν καλύτερη πορεία. Ωστόσο, οι ασθενείς που παρουσίασαν εγκεφαλοπάθεια (περίπου 1 στους 3 ασθενείς) είχαν υψηλότερα ποσοστά θνησιμότητας, ανεξαρτήτως των συμπτωμάτων από το αναπνευστικό.

Αυτή ήταν η πρώτη έρευνα από τις ΗΠΑ που εξέτασε τις νευρολογικές εκδηλώσεις από τον COVID-19 σε νοσηλευομένους ασθενείς. Μέχρι σήμερα, έχουν δημοσιευτεί μόλις 2 έρευνες για τη συχνότητα των νευρολογικών συμπτωμάτων οι οποίες είχαν διεξαχθεί στην Κίνα και την Ισπανία, αντίστοιχα.

Οι νευρολογικές επιπλοκές του COVID-19 είναι αρκετά συχνές και σε αρκετές περιπτώσεις παραμένουν για μεγάλη διάρκεια, ωστόσο δεν έχουν συγκεντρώσει έντονο ενδιαφέρον από την επιστημονική κοινότητα.

Μία ενδιαφέρουσα παρατήρηση της παρούσας μελέτης ήταν ότι οι νευρολογικές εκδηλώσεις του ιού εμφανίστηκαν συχνότερα σε άτομα νεαρής ηλικίας που παρουσίασαν ηπιότερα συμπτώματα από το αναπνευστικό.

Για την έρευνά τους, οι επιστήμονες ανέλυσαν δεδομένα από 509 ασθενείς που νοσηλεύτηκαν με COVID-19 στο Northwestern Medicine Healthcare system από τις 5 Μαρτίου μέχρι τις 6 Απριλίου. Ο παραπάνω οργανισμός περιλαμβάνει 1 Πανεπιστημιακό και 9 ακόμα νοσοκομεία στην περιοχή του Σικάγο.

Η διάγνωση του COVID-19 στους ασθενείς επιβεβαιώθηκε με RT-PCR, ενώ για τη διάγνωση της εγκεφαλοπάθειας χρησιμοποιήθηκαν 5 διαφορετικές μέθοδοι.

Η λειτουργικότητα των ασθενών κατά το εξιτήριο εξετάστηκε με την τροποποιημένη Κλίμακα Rankin (mRS). Στην τελευταία, το σκορ 0-2 σημαίνει ότι ο ασθενής μπορεί να επιτελέσει τις καθημερινές του δραστηριότητες χωρίς να χρειάζεται βοήθεια, ενώ το σκορ 6 αντιστοιχεί στο θάνατο.

Η μέση ηλικία των ασθενών που εξέτασε η έρευνα ήταν τα 58.5 έτη και το 55.2% ήταν άνδρες. 134 ασθενείς (26.3%) παρουσίασαν σοβαρή νόσηση από COVID-19 και χρειάστηκαν διασωλήνωση. Συνολικά, 419 από τους 509 ασθενείς παρουσίασαν νευρολογικά συμπτώματα κάποια στιγμή κατά τη διάρκεια νόσησης. Οι ανεξάρτητοι παράγοντες κινδύνου για την εμφάνιση νευρολογικών συμπτωμάτων ήταν η σοβαρή νόσηση από COVID-19 και η νεαρή ηλικία.

Το εγκεφαλικό επεισόδιο, οι κινητικές διαταραχές, η αταξία και οι σπασμοί εμφανίστηκαν σε πολύ χαμηλά ποσοστά (0.2-1.4%). Συνολικά, το 71.1% των νοσηλευομένων ασθενών με νευρολογικά συμπτώματα πήραν εξιτήριο με mRS σκορ 0-2.

Οι ασθενείς που παρουσίασαν εγκεφαλοπάθεια είχαν συνήθως μεγαλύτερη ηλικία (66), μικρότερη διάρκεια από τη μόλυνση μέχρι τη νοσηλεία (6 ημέρες), ήταν συνήθως άνδρες και είχαν ιστορικό νευρολογικών διαταραχών, καρκίνου, εγκεφαλοαγγειακής νόσου, χρόνιας νεφρικής νόσου, διαβήτη, δυσλιπιδαιμίας, καρδιακής ανεπάρκειας, υπέρτασης και καπνίσματος.

Σύμφωνα με τους επιστήμονες της έρευνας, οι προκλητικοί παράγοντες των συμπτωμάτων περιλαμβάνουν συστηματική νόσηση (ανεπάρκεια πολλαπλών οργάνων, διαταραχές της πηκτικότητας, φλεγμονή), άμεση λοίμωξη του εγκεφάλου από τον ιό ή μετα-ιικούς αυτοάνοσους μηχανισμούς.

Η μέση διάρκεια νοσηλείας των ασθενών με εγκεφαλοπάθεια ήταν οι 17 ημέρες, ενώ η αντίστοιχη διάρκεια για τους ασθενείς χωρίς το παραπάνω σύμπτωμα ήταν μόλις 5 ημέρες. Κατά το εξιτήριο, το 32.1% των ασθενών με εγκεφαλοπάθεια είχε mRS σκορ 0-2, ενώ το αντίστοιχο ποσοστό στους υπολοίπους ασθενείς ήταν 89.3%.

Η εγκεφαλοπάθεια συνδέθηκε ανεξάρτητα με μειωμένη λειτουργικότητα και υψηλότερα ποσοστά θνησιμότητας εντός 30 ημερών από τη νοσηλεία των ασθενών.

Συνολικά, δεν παρατηρήθηκε διαφορά στη σοβαρότητα της νόσησης από COVID-19 ανάμεσα στους ασθενείς που νοσηλεύτηκαν στο Πανεπιστημιακό νοσοκομείο και αυτούς που νοσηλεύτηκαν στα υπόλοιπα 9 νοσοκομεία, ωστόσο οι πρώτοι είχαν καλύτερα σκορ λειτουργικότητας και χαμηλότερη θνησιμότητα στις 30 ημέρες.

Οι παραπάνω διαφορές ουσιαστικά δείχνουν ότι η ποιότητα των υπηρεσιών υγείας που έλαβαν οι ασθενείς στο πανεπιστημιακό νοσοκομείο ήταν πιθανώς υψηλότερη σε σχέση με τα υπόλοιπα. Αυτό σημαίνει πρακτικά ότι η σημαντική επιβάρυνση του συστήματος υγείας θα επιδεινώσει την πορεία αρκετών ασθενών με COVID-19.

Η έρευνα είχε και ορισμένους περιορισμούς, όπως για παράδειγμα ότι ήταν μία μελέτη παρατήρησης. Τέλος, λιγότερο από το 6% των ασθενών εξετάστηκαν από νευρολόγους ή νευροχειρουργούς, ενώ και η πρόσβαση σε αξονικές ή μαγνητικές τομογραφίες ήταν περιορισμένη.