Τουλάχιστον 70 διαφορετικά εμβόλια για το νέο κορονοϊό εξετάζονται αυτή τη στιγμή, με 3 από αυτά να βρίσκονται ήδη στο στάδιο των κλινικών δοκιμών, σύμφωνα με τον Παγκόσμιο Οργανισμό Υγείας.

Ο WHO εξέδωσε προσφάτως μία λίστα με τις εταιρίες που εργάζονται αυτή τη στιγμή στην παραγωγή ενός εμβολίου.

Καθώς η πανδημία συνεχίζει να εξαπλώνεται, έχοντας προκαλέσει ήδη περισσότερους από 100.000 θανάτους, οι προσπάθειες για την ανάπτυξη ενός εμβολίου που θα μπορέσει να ανακόψει την πορεία της, εντείνονται.

Στις προσπάθειες αυτές συμμετέχουν μία σειρά οργανισμών από φαρμακευτικές εταιρίες, μέχρι μικρές εταιρίες βιοτεχνολογίας και πανεπιστημιακά κέντρα.

Η ανάπτυξη ενός νέου εμβολίου είναι μία ακριβή, σύνθετη και μακροσκελής διαδικασία, η οποία απαιτεί εκατομμύρια δολάρια και χρόνια έρευνας προκειμένου να διαπιστωθεί αν το εμβόλιο είναι ασφαλές και αποτελεσματικό.

Παρά το γεγονός ότι αυτή είναι η 3η επιδημία κορονοϊού στον 21ο αιώνα (οι δύο προηγούμενες ήταν αυτές του SARS και του MERS), δεν υπάρχουν ακόμα εμβόλια για τους κορονοϊούς.

Οι φαρμακευτικές εταιρίες και οι οργανισμοί υγείας θέλουν να επιταχύνουν την παραπάνω διαδικασία έτσι ώστε να έχουμε όσο το δυνατόν ταχύτερα στα χέρια μας ένα εμβόλιο που θα μπορεί να βοηθήσει στην πρόληψη του ιού.

Η κινεζική εταιρία CanSino έχει φτάσει ήδη στο 2ο στάδιο των κλινικών δοκιμών σε ανθρώπους για ένα πειραματικό νέο εμβόλιο που εξετάζει, ενώ οι Inovio Pharmaceuticals και η Moderna, δύο εταιρίες βιοτεχνολογίας από τις ΗΠΑ, εξετάζουν ήδη το εμβόλιό τους σε ανθρώπους εθελοντές.

Μεγάλες φαρμακευτικές εταιρίες όπως η Johnson & Johnson και η Sanofi καταβάλλουν επίσης προσπάθειες για την ανάπετυξη ενός εμβολίου.

Ο Anthony Fauci, διευθυντής του National Institute of Allergy and Infectious Diseases των ΗΠΑ, είχε δηλώσει ότι χρειάζονται τουλάχιστον 12-18 μήνες μέχρι να διατεθεί στην αγορά ένα νέο εμβόλιο, με αρκετούς ειδικούς να προειδοποιούν ότι ακόμα και αυτό το χρονικό διάστημα είναι πολύ μικρό και πιθανώς δεν θα γνωρίζουμε με βεβαιότητα ότι το εμβόλιο είναι ασφαλές.

«Αν και ο Dr Fauci είπε ότι χρειαζόμαστε 12-18 μήνες, προσωπικά πιστεύω ότι η εκτίμηση αυτή είναι πολύ αισιόδοξη», είπε ο Paul Offit, ο οποίος είχε ανακαλύψει το εμβόλιο του ροταϊού στα τέλη της δεκαετίας του 1990.

Τα νέα εμβόλια ελέγχονται αρχικά στο εργαστήριο και στη συνέχεια εξετάζονται σε πειραματόζωα. Ακολούθως, εφόσον οι παραπάνω δοκιμές είναι επιτυχείς, ξεκινούν οι έρευνες σε μικρές ομάδες εθελοντών και στη συνέχεια το εμβόλιο δοκιμάζεται σε μεγαλύτερες ομάδες για να διαπιστωθεί αν πραγματικά βοηθά στην πρόληψη της νόσου.

Αρκετοί ειδικοί πιστεύουν επίσης ότι αν παρακάμψουμε κάποιο από τα παραπάνω βήματα με σκοπό να εγκριθεί γρηγορότερα ένα εμβόλιο υπάρχει ο κίνδυνος να καταλήξουμε σε ένα εμβόλιο που θα αποδυναμώνει την ανοσιακή απόκριση του οργανισμού στον ιό (immune enhancement).

«Για να περιορίσουμε τον παραπάνω κίνδυνο πρέπει αρχικά να επιβεβαιώσουμε ότι το φαινόεμνο αυτό δεν εμφανίζεται στα πειραματόζωα», είπε ο Peter Hotez, πρύτανης στο National School of Tropical Medicine στο Baylor College of Medicine.

Ωστόσο, στις προσπάθειές τους να επισπεύσουν την ανάπτυξη του εμβολίου, αρκετές φαρμακευτικές εταιρίες δεν εξετάζουν τα εμβόλιά τους σε πειραματόζωα.

«Καταλαβαίνω ότι είναι σημαντικό να έχουμε γρήγορα ένα εμβόλιο για τον SARS-CoV-2, ωστόσο με τον τρόπο αυτό δεν εξασφαλίζουμε ότι το εμβόλιό μας θα είναι αποτελεσματικό και ασφαλές», κατέληξε ο Hotez.