Η Κίνα είναι μία χώρα που γενικά δεν είχε επενδύσει σε μεγάλο βαθμό στην ανάπτυξη εμβολίων. Ωστόσο, αυτό άλλαξε με τον COVID-19 και αυτή τη στιγμή φαίνεται ότι αρκετές εταιρίες από την Κίνα βρίσκονται στις πρώτες θέσεις του αγώνα για την ανάπτυξη ενός εμβολίου για τον SARS-CoV-2.

Ποιες είναι όμως αυτές οι εταιρίες; Πόσο μακριά βρίσκονται τα εμβόλιά τους στις κλινικές δοκιμές; Ποιες προσεγγίσεις έχουν ακολουθήσει στην ανάπτυξη των εμβολίων και τι θα συμβεί αν το πρώτο αποτελεσματικό εμβόλιο προέρχεται από την Κίνα;

Από τα 32 εμβόλια που βρίσκονται αυτή τη στιγμή στο στάδιο των κλινικών δοκιμών σε ανθρώπους, ο αριθμός των εμβολίων που προέρχονται από την Κίνα είναι υψηλότερος από αυτόν που θα περιμέναμε. Οι 3 μεγαλύτερες εταιρίες που ασχολούνται με το εμβόλιο του COVID-19 αυτή τη στιγμή στην Κίνα είναι η Sinovac, η CanSino Biologics και η Sinopharm.

Ποιες είναι οι 3 Εταιρίες

Η Sinovac είναι μία εταιρία που ιδρύθηκε το 2001. Βρίσκεται στο Πεκίνο και ειδικεύεται στην ανάπτυξη εμβολίων. Στο παρελθόν έχει αναπτύξει εμβόλια για διάφορες λοιμώξεις, όπως η ηπατίτιδα Α, η ηπατίτιδα Β, η εποχική γρίπη, η γρίπη των χοίρων και η γρίπη των πτηνών.

Η Sinovac ήταν μάλιστα η πρώτη εταιρία παγκοσμίως που έλαβε έγκριση για το εμβόλιο της γρίπης των χοίρων το 2009. Έχει επίσης το μοναδικό εγκεκριμένο εμβόλιο για τη γρίπη των πτηνών παγκοσμίως. Το εμβόλιο της Sinovac για τον SARS-CoV-2 βρίσκεται ήδη στο 3ο στάδιο των κλινικών δοκιμών και εξετάζεται σε εθελοντές στη Βραζιλία και την Ινδονησία. Η εταιρία έχει ήδη ένα εργοστάσιο στο Πεκίνο που μπορεί να ξεκινήσει άμεσα τη μαζική παραγωγή του εμβολίου, εφόσον αυτό εγκριθεί.

Η CanSino, η μικρότερη από τις 3 εταιρίες, ιδρύθηκε το 2009 στην Tianjin, μία πόλη στη Βορειοανατολική Κίνα, από μία ομάδα επιστημόνων με διεθνή καριέρα. Για παράδειγμα, ένας από τους επιστήμονες που εργάζονται στην εταιρία αυτή είναι ο Dr Xuefang Yu, ένας κάτοικος Καναδά και επικεφαλής του τμήματος ανάπτυξης εμβολίων για βακτηριακές λοιμώξεις στις εταιρίες Sanofi και Pasteur της Γαλλίας.

Το 2014, το εμβόλιο της CanSino για τον ιό Ebola ήταν το 3ο που εγκρίθηκε παγκοσμίως. Τον Ιούλιο του 2020 το εμβόλιο της εταιρίας για τον SARS-CoV-2 εισήλθε στο 3ο στάδιο των κλινικών δοκιμών και τον Αύγουστο εγκρίθηκε για χρήση στην Κίνα. Οι κλινικές δοκιμές του εμβολίου γίνονται αυτή τη στιγμή στη Σαουδική Αραβία, το Μεξικό και σε στρατιώτες από το People’s Liberation Army (PLA) της Κίνας.

Η Sinopharm ανήκει στο State-Owned Assets Supervision and Administration Commission of the State Council (SASAC) και πρακτικά αποτελεί κρατική εταιρία που έχει ισχυρούς δεσμούς με την κυβέρνηση της Κίνας. Έχει συνολικά 150.000 εργαζομένους και πάνω από 1.500 θυγατρικές. Η ανάπτυξη του εμβολίου για τον SARS-CoV-2 γίνεται από δύο ινστιτούτα της θυγατρικής China National Biotec Group: το Beijing Biological Institute και το Wuhan Institute of Biological Products.

Το ινστιτούτο από το Wuhan ήταν το πρώτο παγκοσμίως που ξεκίνησε κλινικές δοκιμές ενός εμβολίου για τον COVID-19 τον Απρίλιο. Η εταιρία έχει ξεκινήσει παράλληλα 3 κλινικές δοκιμές του εμβολίου που εξετάζει στα Ηνωμένα Αραβικά Εμιράτα, το Περού, το Μαρόκο και την Αργεντινή. Στις κλινικές δοκιμές του εμβολίου συμμετέχουν επίσης εθελοντές από την εταιρία πετρελαίου PetroChina. Ο επικεφαλής της Sinopharm, Liu Jingzhen, δήλωσε προσφάτως ότι το εμβόλιο θα είναι έτοιμο να κυκλοφορήσει στην αγορά το Δεκέμβριο του 2020.

Η Ανάπτυξη των Εμβολίων στην Κίνα

Το σημαντικότερο πρόβλημα που αντιμετωπίζουν οι εταιρίες από την Κίνα είναι η έλλειψη εθελοντών, καθώς αυτή τη στιγμή τα περιστατικά COVID-19 στη χώρα είναι ελάχιστα. Αυτός είναι και ο σημαντικότερος λόγος που οι κλινικές δοκιμές των εμβολίων διεξάγονται σε άλλες, φιλικά προσκείμενες στην Κίνα, χώρες. Θέλοντας να επιταχύνει την ανάπτυξη του εμβολίου η Κίνα, όπως και οι περισσότερες άλλες χώρες, έχει παρακάμψει ορισμένα ελεγκτικά στάδια. Ως αποτέλεσμα, ορισμένα από τα παραπάνω εμβόλια δοκιμάζονται ήδη σε στρατιώτες.

Σήμερα, αρκετοί πιστεύουν ότι οι παραπάνω εταιρίες αποτελούν βιτρίνα και πρακτικά ελέγχονται από την Κινεζική κυβέρνηση. Αυτό ενδεχομένως ισχύει για την Sinopharm η οποία έχει αποδεδειγμένα διασυνδέσεις με την κυβέρνηση της Κίνας, ωστόσο η Sinovac είναι ανεξάρτητη εταιρία που ιδρύθηκε από τον Weidong Yin, έναν επιστήμονα ειδικό στην ανάπτυξη των εμβολίων.

Ο μεγαλύτερος μέτοχος της Sinovac (15%) είναι η SAIF Capital Partners, μία επενδυτική εταιρία από τη Softbank της Ιαπωνίας. Η κυβέρνηση της Κίνας έχει επίσης μία έμμεση εμπλοκή με τη Sinovac μέσω του Peking University, μία θυγατρική του οποίου (η SinoBioWay) κατέχει το 13% των μετοχών της Sinovac. Οι υπόλοιπες μετοχές της εταιρίας ανήκουν σε μικρότερες εταιρίες, με την ιδρυτική ομάδα επιστημόνων να διατηρεί ποσοστό πάνω από το 10%.

Η CanSino, με τη σειρά της, έχει ισχυρούς δεσμούς με το Institute of Biology at the Academy of Military Medical Sciences, ένα παράρτημα του PLA, μέσω του Dr Chen Wei, που έχει παίξει σημαντικό ρόλο στην ανάπτυξη του εμβολίου για τον Ebola. Το γεγονός αυτό μπορεί να εξηγήσει σε κάποιο βαθμό γιατί η εταιρία δοκιμάζει το εμβόλιό της σε στρατιώτες.

Ωστόσο, η εταιρία δεν φαίνεται να έχει κάποιο άλλο δεσμό με την κυβέρνηση της Κίνας. Ακόμα και το όνομά της, CanSino, σχετίζεται με το γεγονός ότι οι ιδρυτές έχουν ζήσει αρκετά χρόνια στον Καναδά (Can από το Canada). Ο Καναδάς είναι επίσης η πρώτη χώρα που αγόρασε εμβόλια από την CanSino, καθώς και η μόνη χώρα του Δυτικού κόσμου που έχει εκδηλώσει ενδιαφέρον για το εμβόλιο της CanSino για τον COVID-19.

Η Σειρά Προτεραιότητας

Αν τελικά το πρώτο αποτελεσματικό εμβόλιο για τον COVID-19 αναπτυχθεί από τις παραπάνω εταιρίες, πώς θα διατεθεί; Προφανώς, οι κάτοικοι της Κίνας θα είναι οι πρώτοι που θα λάβουν το πολυπόθητο εμβόλιο. Στη συνέχεια, θα ακολουθήσουν οι φιλικά προσκείμενες χώρες της Κίνας και ειδικά αυτές που βοήθησαν στις κλινικές δοκιμές του εμβολίου.

Επόμενες στη σειρά είναι πιθανώς οι χώρες που δεν έχουν λάβει θέση στη γεωπολιτική διαμάχη ανάμεσα σε Κίνα και ΗΠΑ, όπως η Γαλλία, η Γερμανία και η Ελβετία. Προφανώς, η παραπάνω σειρά αποτελεί εκτίμηση που ενδεχομένως δεν θα επιβεβαιωθεί, καθώς η Κίνα έχει προμηθεύσει με μάσκες και μηχανήματα διασωλήνωσης ακόμα και χώρες που τάσσονται εμφανώς με τις ΗΠΑ στην παραπάνω διαμάχη.

Τέλος, θα πρέπει να σημειωθεί ότι η Κίνα δεν ελέγχει όλες τις προσπάθειες για την ανάπτυξη εμβολίου στο έδαφός της. Η Fosun Pharma συνεργάζεται με την Pfizer και τη Γερμανική BioNTech σε μία από τις διεθνείς ομάδες που εργάζονται στην ανάπτυξη ενός εμβόλιου. Η Fosun συμμετέχει επίσης και στο εμβόλιο του Πανεπιστημίου της Οξφόρδης, το οποίο αναπτύσσεται σε συνεργασία με την AstraZeneca.

Βιβλιογραφία: The Conversation