Μόλις το 20% των ασυμπτωματικών ατόμων που έχουν θετικές εξετάσεις για τον COVID-19 παραμένουν ασυμπτωματικοί σε όλη τη διάρκεια της λοίμωξης σύμφωνα με δύο νέες έρευνες που δημοσιεύτηκαν σε αρκετά επιστημονικά περιοδικά. Σύμφωνα με τους επιστήμονες των ερευνών αυτών, οι ασθενείς που έχουν θετικές εξετάσεις αλλά είναι ασυμπτωματικοί, θα πρέπει ουσιαστικά να θεωρούνται προσυμπτωματικοί.

«Μόνο ένα μικρό ποσοστό ασθενών με COVID-19 παρουσιάζουν πραγματικά ασυμπτωματική λοίμωξη. Οι περισσότεροι ασθενείς με SARS-CoV-2 που είναι ασυμπτωματικοί όταν κάνουν εξετάσεις, τελικά θα παρουσιάσουν συμπτώματα», είπε η επικεφαλής της έρευνας Nicola Low, MD, από την ερευνητική ομάδα στο Institute of Social and Preventive Medicine του Πανεπιστημίου της Βέρνης στην Ελβετία.

Τα αποτελέσματα έδειξαν επίσης ότι είναι απαραίτητο να γίνονται μαζικά εξετάσεις στον πληθυσμό, ιδιαίτερα σε ευπαθείς ομάδες. Επιβεβαίωσαν επίσης τη χρησιμότητα των μέτρων πρόληψης, όπως η χρήση μάσκας, η κοινωνική αποστασιοποίηση και η καραντίνα.

«Οι ασυμπτωματικοί φορείς είναι μολυσματικοί. Πρέπει να μπαίνουν σε καραντίνα και να γίνεται ιχνηλάτηση των επαφών τους», πρόσθεσε η Low.

Η Low και συνεργάτες της έκαναν μία συστηματική μελέτη και μετα-ανάλυση στην οποία εξέτασαν τα ποσοστά μετάδοσης από ασυμπτωματικούς και προσυμπτωματικούς ασθενείς. Τα αποτελέσματα της παραπάνω μελέτης δημοσιεύτηκαν στο επιστημονικό περιοδικό PLOS Medicine.

Σε μία άλλη έρευνα, ο Sung-Han Kim, MD, PhD, και οι συνεργάτες του, εξέτασαν τα επίπεδα του SARS-CoV-2 στη ρίνα και το φάρυγγα ασυμπτωματικών και συμπτωματικών ασθενών. Τα αποτελέσματα της έρευνας αυτής δημοσιεύτηκαν στο επιστημονικό περιοδικό Thorax.

Οι δύο επιστημονικές ομάδες από την Ελβετία και τη Νότια Κορέα υποστήριξαν ότι χρειάζονται πιο σαφή κριτήρια προκειμένου να προσδιορίσουμε ποιοι ασθενείς με COVID-19 είναι ασυμπτωματικοί και ποιοι προσυμπτωματικοί. Οι περισσότερες προηγούμενες μελέτες είχαν εξετάσει μόνο την παρουσία ή απουσία συμπτωμάτων σε ένα συγκεκριμένο χρόνο, γεγονός που δεν επιτρέπει να διαπιστώσουμε ποιο ποσοστό παρουσίασε συμπτώματα στο μέλλον.

Οι προηγούμενες έρευνες είχαν επίσης μεγάλη ετερογένεια. «Τα ποσοστά των ασυμπτωματικών λοιμώξεων είχαν εξεταστεί σε διαφορετικές συνθήκες, όπως σε νοσοκομεία, στο τοπικές επιδημίες, σε ιχνηλατήσεις ή σε εξετάσεις με PCR», είπε η Low. Η διαφορά στην εκτίμηση του ποσοστού των ασυμπτωματικών λοιμώξεων ήταν πολύ μεγάλη, από 3% μέχρι 83%, πρόσθεσε.

Τα Αποτελέσματα της Κύριας Μετα-Ανάλυσης

Η Low και οι συνεργάτες της εξέτασαν έρευνες από το PubMed, το Embase, το bioRxiv και το MedRxiv. Οι έρευνες είχαν εξετάσει δεδομένα από το Μάρτιο, τον Απρίλιο και τον Ιούνιο. Σε όλες, είχε γίνει PCR για να τεθεί η διάγνωση του COVID-19.

Στα δεδομένα που εξετάστηκαν, συμπεριελήφθησαν επίσης 634 επιβάτες του κρουαζιεροπλοίου Diamond Princess οι οποίοι είχαν θετικές εξετάσεις για τον ιό.

Συνολικά, στο σύνολο των 79 ερευνών, το 20% των ασθενών με θετικές εξετάσεις για SARS-CoV-2 παρέμειναν ασυμπτωματικοί σε όλη τη διάρκεια παρακολούθησης.

Όταν εξετάστηκαν ξεχωριστά 7 έρευνες με προκαθορισμένους πληθυσμούς για σταθερό διάστημα παρακολούθησης, το ποσοστό των ασυμπτωματικών λοιμώξεων ήταν λίγο υψηλότερο (31%).

Οι ερευνητές προειδοποίησαν ότι η εκτίμηση του ποσοστού των ασυμπτωματικών λοιμώξεων πιθανώς επηρεάστηκε από ορισμένες ατέλειες στο σχεδιασμό των ερευνών. Επιπλέον, δεν ήταν δυνατό να προσδιοριστεί το ποσοστό των συνολικών μολύνσεων που αποδίδεται σε ασυμπτωματικούς ή προσυμπτωματικούς ασθενείς.

Σε 5 από τις έρευνες που εξετάστηκαν υπήρχαν και λεπτομερή δεδομένα από τις ιχνηλατήσεις των κρουσμάτων. Από τα παραπάνω δεδομένα, οι επιστήμονες διαπίστωσαν ότι ο κίνδυνος μετάδοσης του ιού από ασυμπτωματικούς (35%) είναι χαμηλότερος σε σχέση με τον αντίστοιχο κίνδυνο από συμπτωματικούς ασθενείς (63%). Ωστόσο, όπως τόνισαν, τα αποτελέσματα αυτά θα πρέπει να επιβεβαιωθούν από μελλοντικές, μεγαλυτέρου μεγέθους κλινικές δοκιμές.

«Τα αποτελέσματα των συστηματικών μελετών, στις οποίες συμπεριλαμβάνεται και η δική μας, δεν επιβεβαιώνουν ότι η πλειοψηφία των λοιμώξεων από SARS-CoV-2 είναι ασυμπτωματικές», πρόσθεσαν. Επιπλέον, καθώς ο SARS-CoV-2 μπορεί να μεταδοθεί αρκετές ημέρες πριν την εμφάνιση των συμπτωμάτων, «ένα μεγάλο ποσοστό νέων μολύνσεων προέρχεται από προσυμπτωματικούς ασθενείς».

Παρόμοια Αποτελέσματα και στη Μελέτη από τη Νότια Κορέα

Ο Kim και οι συνεργάτες του διαπίστωσαν ότι το ίδιο ποσοστό (19%) από τους 213 ασθενείς που εξετάστηκαν, παρέμεινε ασυμπτωματικό από την αρχική μόλυνση μέχρι και το εξιτήριο από το νοσοκομείο.

Μία ενδιαφέρουσα παρατήρηση ήταν ότι το ιικό φορτίο δεν παρουσίαζε σημαντική διαφοροποίηση ανάμεσα σε ασυμπτωματικούς και συμπτωματικούς ασθενείς.

«Τα δεδομένα μας επιβεβαιώνουν ότι οι ασυμπτωματικοί φορείς του SARS-CoV-2 μπορούν να μεταδώσουν κανονικά τον ιό», εξήγησε ο Kim, επικεφαλής της έρευνας.

«Από τις παρατηρήσεις μας είναι σαφές ότι οι ασυμπτωματικοί φορείς έχουν την ίδια πιθανότητα να μεταδώσουν τον ιό σε σχέση με τους συμπτωματικούς ασθενείς. Προκειμένου να προληφθεί η μετάδοση του ιού από τον πληθυσμό αυτό είναι απαραίτητη η υποχρεωτική χρήση μάσκας από όλους, ανεξαρτήτως αν έχουμε συμπτώματα ή όχι», πρόσθεσε.

Η έρευνα από τη Νότια Κορέα διεξήχθη σε ειδικές συνθήκες. Συγκεκριμένα, μία μικρή επιδημία στην πόλη Daegu αποδόθηκε σε μία μικρή θρησκευτική ομάδα. Οι σχεδόν 3000 επαφές της ομάδας αυτής που ανιχνεύθηκαν με τις ιχνηλατήσεις παρουσίασαν από κανένα μέχρι σοβαρά συμπτώματα, ενώ οι ασυμπτωματικοί φορείς απομονώθηκαν και εξετάστηκαν σε ειδικές δομές.

«Καταφέραμε να διαγνώσουμε αρκετούς ασυμπτωματικούς φορείς οι οποίοι πιθανώς δεν θα είχαν διαγνωστεί αν δεν είχαν γίνει ιχνηλατήσεις», είπαν οι επιστήμονες.

Μία μικρότερη ομάδα 183 ασθενών, από την οποία 144 ασθενείς ήταν συμπτωματικοί και 39 ασυμπτωματικοί, έκανε εξετάσεις με PCR.

Καθώς οι περισσότεροι ασυμπτωματικοί φορείς με COVID-19 συνεχίζουν να ζουν στην κοινότητα, οι ερευνητές τόνισαν ότι «η ομάδα αυτή συμβάλλει στην εξάπλωση του ιού στην παρούσα πανδημία».

Ένας περιορισμός της έρευνας ήταν ότι το μεγαλύτερο κομμάτι ου πληθυσμού που εξετάστηκε ήταν 20-39 ετών, επομένως πιθανώς οι παρατηρήσεις δεν αφορούν μεγαλύτερες ηλικίες.

Η Αβεβαιότητα Παραμένει

Αν και οι παραπάνω έρευνες προσφέρουν σημαντικές πληροφορίες, δείχνουν επίσης ότι υπάρχουν ακόμα αρκετά που δεν γνωρίζουμε, ιδιαίτερα σχετικά με τη μετάδοση του ιού από ασυμπτωματικούς φορείς.

Επιπλέον, δείχνουν ότι οι ασυμπτωματικοί ή προσυμπτωματικοί ασθενείς θα πρέπει να θεωρούνται εξίσου μολυσματικοί με τους συμπτωματικούς, καθώς αυτή τη στιγμή δεν υπάρχουν δεδομένα που να δείχνουν ότι ο ιός μεταδίδεται λιγότερο εύκολα από αυτούς.

Δυσκολίες στην Εκτίμηση

«Είναι αρκετά δύσκολο να εξετάσουμε τα πραγματικά ποσοστά της ασυμπτωματικής μετάδοσης», είπε ο Lei Huang, MD, σχολιάζοντας τα αποτελέσματα των παραπάνω ερευνών. Οι ασυμπτωματικοί φορείς δεν είναι δυνατό να γνωρίζουν αν εκτέθηκαν και σε άλλους ασθενείς κατά την περίοδο επώασης του ιού.

Ιδανικά, θα πρέπει να εξεταστεί ένας τυχαίος πληθυσμός, ο οποίος ωστόσο θα αποτελεί αντιπροσωπευτικό δείγμα του γενικού πληθυσμού σε ένα περιβάλλον όπου γνωρίζουμε ότι μπορεί να γίνει μετάδοση.

«Οι παρούσες έρευνες δείχνουν ότι σε περιβάλλον όπου υπάρχει κίνδυνος μόλυνσης, θα πρέπει να είμαστε ιδιαίτερα προσεκτικοί, ακόμα κι αν τα άτομα με τα οποία ερχόμαστε σε επαφή φαίνονται υγιή», είπε ο Huang.

«Αν και η πιθανότητα μετάδοσης από ασυμπτωματικού φορείς ενδέχεται να είναι χαμηλότερη σε σχέση με τους συμπτωματικούς, δεν θα πρέπει να αγνοείται, ιδιαίτερα καθώς σήμερα δεν γνωρίζουμε ποιο είναι το πραγματικό ποσοστό των ασυμπτωματικών φορέων στον πληθυσμό», κατέληξε ο Huang.

Βιβλιογραφία: Medscape