Ένα νέο μεταλλαγμένο στέλεχος του SARS-CoV-2 από τη Νότια Καλιφόρνια των ΗΠΑ, τα ποσοστά του οποίου αυξάνονται σταθερά από το καλοκαίρι, έχει φτάσει ήδη και στην Ευρώπη, όπως αναφέρει μία νέα έρευνα από το Journal of the American Medical Association (JAMA).

Το στέλεχος αυτό, γνωστό ως CAL.20C, παρατηρήθηκε για πρώτη φορά τον Ιούλιο του 2020 σε ένα περιστατικό στην περιοχή του Los Angeles. Ωστόσο, το στέλεχος άρχισε να εξαπλώνεται ταχύτερα μετά τον Οκτώβριο με αποτέλεσμα μετά τις διακοπές των Χριστουγέννων να βρίσκεται ήδη σε αρκετές πολιτείες των ΗΠΑ.

Αυτή τη στιγμή πάνω από το 50% των νέων περιστατικών COVID-19 στην περιοχή της Νότιας Καλιφόρνια αποδίδεται στο στέλεχος αυτό. Πριν από περίπου 1 μήνα, το στέλεχος CAL.20C είχε ενοχοποιηθεί μόλις για το 25% των νέων μολύνσεων.

Σύμφωνα με την έρευνα στο JAMA, εκτός από την Καλιφόρνια, το στέλεχος έχει εξαπλωθεί επίσης σε 19 πολιτείες των ΗΠΑ, καθώς και σε 6 χώρες του εξωτερικού.

Συγκεκριμένα, περιστατικά του συγκεκριμένου στελέχους έχουν ανιχνευθεί στις πολιτείες Alaska, Arizona, California, Connecticut, Georgia, Hawaii, Maryland, Michigan, New Mexico, Nevada, New York, Oregon, Rhode Island, South Carolina, Texas, Utah, Washington, Wisconsin, Wyoming και Washington, DC. Εκτός των ΗΠΑ, το στέλεχος έχει ανιχνευθεί στην Αυστραλία, τη Δανία, το Ισραήλ, τη Νέα Ζηλανδία, τη Σιγκαπούρη και τη Μεγάλη Βρετανία.

Όπως υποστήριξε η επικεφαλής της έρευνας του JAMA, Jasmine Plummer, PhD, το στέλεχος CAL.20C έχει μεταφερθεί εκτός των ΗΠΑ από ταξιδιώτες που προέρχονται από την Καλιφόρνια.

Το αεροδρόμιο του Los Angeles (LAX) ήταν το 2ο σε κίνηση αεροδρόμιο των ΗΠΑ για το 2019, σύμφωνα με δεδομένα από το Υπουργείο Μεταφορών της χώρας. Αν και οι πτήσεις έχουν περιοριστεί το τελευταίο έτος εξ’ αιτίας της πανδημίας, περίπου 4 εκατομμύρια επιβάτες ταξίδεψαν από το αεροδρόμιο τους μήνες Νοέμβριο και Δεκέμβριο 2020.

Το αεροδρόμιο αποτελεί επίσης πύλη εισόδου/εξόδου για αρκετούς διεθνείς προορισμούς, όπως η Αυστραλία και η Νέα Ζηλανδία, όπου ανιχνεύθηκαν αρκετά περιστατικά της νέας μετάλλαξης. Αρκετές δυτικές πολιτείες στις οποίες επίσης εμφανίστηκαν περιστατικά, όπως η Arizona, η Nevada και το New Mexico αποτελούν συχνούς προορισμούς για τους κατοίκους της Νότιας Καλιφόρνια.

Προς το παρόν δεν γνωρίζουμε αν το στέλεχος CAL.20C έχει υψηλότερη θνησιμότητα σε σχέση με τα υπόλοιπα στελέχη του SARS-CoV-2, ούτε ποια είναι η αποτελεσματικότητα των εμβολίων ενάντια σε αυτό. Ήδη έχουν ξεκινήσει έρευνες προκειμένου να δοθούν απαντήσεις στα παραπάνω ερωτήματα.

Το στέλεχος CAL.20C χαρακτηρίζεται από 5 μεταλλάξεις, στις οποίες περιλαμβάνεται και η L452R, η οποία έχει παρατηρηθεί και παλαιότερα. Το στέλεχος διαφέρει από τα υπόλοιπα νέα στελέχη του SARS-CoV-2, όπως το B.1.1.7 (Μεγάλης Βρετανίας) και το B.1.351 (Νότιας Αφρικής).

«Οι νέες μεταλλάξεις δεν επηρεάζουν πάντοτε τη συμπεριφορά του ιού. Ωστόσο, το στέλεχος CAL.20C έχει τρεις μεταλλάξεις πάνω στην πρωτεΐνη ακίδα την οποία χρησιμοποιεί ο ιός για να εισέλθει και να μολύνει τα κύτταρα του ανθρώπου», είπε ο Eric Vail, MD, ένας από τους συγγραφείς της έρευνας του JAMA.

Αν και η εξάπλωση της πανδημίας έχει επιβραδυνθεί σε μεγάλο βαθμό στις ΗΠΑ, το Los Angeles παραμένει μία από τις πόλεις με το μεγαλύτερο αριθμό περιστατικών.

Οι επιστήμονες από το Cedars-Sinai των ΗΠΑ παρακολουθούν την εξάπλωση του στελέχους CAL.20C χρησιμοποιώντας μία νέα τεχνική γνωστή ως “next-generation sequencing” η οποία τους επιτρέπει να εξετάσουν τα γονίδια των ιών. Για την έρευνά τους χρησιμοποίησαν ιούς από δείγματα ασθενών που νοσηλεύτηκαν για COVID-19 στο νοσοκομείο, καθώς και άλλα δείγματα από βάσεις δεδομένων.