Η περίοδος επώασης μίας λοίμωξης είναι ο χρόνος από τη μόλυνση μέχρι την εμφάνιση των συμπτωμάτων. Αν και ο χρόνος αυτός δεν είναι ο ίδιος σε όλους τους ασθενείς, η μέση περίοδος επώασης ενός ιού είναι μία σημαντική πληροφορία που επιτρέπει την εφαρμογή των καταλλήλων μέτρων.

Για τον COVID-19, οι επιστήμονες είχαν εκτιμήσει στην αρχή της πανδημίας ότι η περίοδος επώασης είναι 4-5 ημέρες. Ωστόσο, η εκτίμηση αυτή είχε βασιστεί στα περιορισμένα δεδομένα που ήταν διαθέσιμα εκείνη την περίοδο, καθώς δεν είχαν διεξαχθεί ακόμη έρευνες που εξέταση ειδικά την περίοδο επώασης του ιού.

Μία νέα έρευνα από το National Institutes of Health (NIH) των ΗΠΑ, η οποία δημοσιεύτηκε προσφάτως, θέλησε να προσδιορίσει με μεγαλύτερη ακρίβεια τη διάρκεια της περιόδους επώασης του SARS-CoV-2.

Οι επιστήμονες εξέτασαν δεδομένα από ασθενείς που νόσησαν από COVID-19 στο Wuhan της Κίνας και διαπίστωσαν ότι η μέση περίοδος επώασης του ιού είναι 7.76 ημέρες.

Η έρευνα δημοσιεύτηκε στο επιστημονικό περιοδικό Science Advances και εξέτασε το μεγαλύτερο δείγμα ασθενών μέχρι σήμερα.

Η Έρευνα

Οι επιστήμονες χρησιμοποίησαν δεδομένα από 1.084 επιβεβαιωμένα περιστατικά του COVID-19 στο Wuhan, το επίκεντρο δηλαδή της πανδημίας. Οι παραπάνω ασθενείς ήταν προσυμπτωματικοί στην αρχή της έρευνας και οι οι επιστήμονες παρακολούθησαν την πορεία τους από τη στιγμή που έφυγαν από το Wuhan, μέχρι την εμφάνιση των συμπτωμάτων.

Τα δεδομένα που χρησιμοποίησε η έρευνα είχαν προέλθει από βάσεις δεδομένων οργανισμών υγείας της Κίνας, καθώς και τα υπουργεία υγείας άλλων χωρών. Οι επιστήμονες είχαν πληροφορίες σχετικά με το φύλο, την ηλικία, την ημερομηνία εμφάνισης των συμπτωμάτων, την ημερομηνία της διάγνωσης, το ιστορικό ταξιδίων, καθώς και την ημερομηνία αναχώρησης από το Wuhan.

Για τις αναλύσεις τους, οι επιστήμονες χρησιμοποίησαν μία μαθηματική προσέγγιση που λέγεται renewal theory, η οποία καθιστά δυνατό να εκτιμηθεί η πιθανότητα εμφάνισης ενός φαινομένου στη διάρκεια του χρόνου. Ένα από τα οφέλη που προσφέρει η συγκεκριμένη προσέγγιση είναι ότι περιορίζει το recall bias, δηλαδή τα λάθη που μπορεί να γίνουν κατά την αναδρομή σε προηγούμενα γεγονότα, όπως για παράδειγμα όταν ένας εθελοντής ξεχνάει την ακριβή ημερομηνία που ταξίδεψε.

Μεγαλύτερη Περίοδος Επώασης

Οι επιστήμονες διαπίστωσαν τελικά ότι η μέση (median) περίοδος επώασης ήταν 7.76 ημέρες, ενώ η στατιστικώς μέση (mean) ήταν 8.29 ημέρες. Ωστόσο, σε ορισμένες περιπτώσεις, η περίοδος επώασης ήταν πολύ μεγαλύτερη.

Στο 10% των ασθενών, η περίοδος επώασης ήταν μεγαλύτερη από 2 εβδομάδες (14.28 ημέρες), ενώ στο 1% ήταν πάνω από 20 ημέρες.

Το άτομο της νεαρότερης ηλικίας που εξετάστηκε στην έρευνα ήταν ένα βρέφος 6 μηνών, ενώ το άτομο μεγαλύτερης ηλικίας ήταν 86 ετών. Δεν διαπιστώθηκε κάποια διαφοροποίηση της περιόδου επώασης του COVID-19 ανάλογα με την ηλικία.

Πρέπει να έχει Μεγαλύτερη Διάρκεια η Καραντίνα;

Η παρατήρηση ότι η περίοδος επώασης διαφέρει και, σε ορισμένες περιπτώσεις, μπορεί να ξεπεράσει τις 2 εβδομάδες είναι κάτι που σίγουρα θα πρέπει να ληφθεί υπόψη κατά τον προσδιορισμό της διάρκειας που έχει η καραντίνα, η οποία τυπικά είναι 14 ημέρες.

Αν ο ιός πράγματι έχει περίοδο επώασης πάνω από 14 ημέρες σε ορισμένα άτομα, αυτό σημαίνει ότι οι ασθενείς αυτοί θα μπορούν να μολύνουν άλλα άτομα όταν βγουν από το σπίτι τους μετά τις 14 ημέρες.

Οι επιστήμονες υποστήριξαν ωστόσο ότι υπάρχει πιθανότητα ορισμένοι ασθενείς της έρευνας να μολύνθηκαν με τον ιό μετά την έξοδό τους από το Wuhan. Όπως τόνισαν, η πιθανότητα ενός ασθενούς να παρουσιάσει περίοδο επώασης πάνω από 2 εβδομάδες κυμαίνετε από 5% έως 10%.

Εκτός από τον προσδιορισμό της διάρκειας καραντίνας, τα αποτελέσματα της έρευνας μπορούν να προσφέρουν σημαντικές πληροφορίες σχετικά με τους μηχανισμούς του COVID-19.

Το R0, για παράδειγμα, που αποτελεί δείκτη μολυσματικότητας μίας νόσου, βασίζεται εν μέρει στην περίοδο επώασης. Αρκετές κυβερνήσεις χρησιμοποιούν τον παραπάνω δείκτη προκειμένου να αποφασίσουν αν πρέπει να εντείνουν ή να χαλαρώσουν τα μέτρα πρόληψης.

Περιορισμοί της Έρευνας

Καθώς η έρευνα χρησιμοποίησε ένα μαθηματικό μοντέλο, έχει κάνει μία σειρά παραδοχές προκειμένου να καταλήξει σε αποτελέσματα. Για παράδειγμα, οι επιστήμονες θεώρησαν ότι οι ασθενείς μολύνθηκαν με τον ιό στο Wuhan ή κατά τη διαδρομή προς το νέο προορισμό τους.

Τα αποτελέσματα πιθανώς δεν αφορούν επίσης τα νεότερα περιστατικά του COVID-19, καθώς ο ιός έχει μεταλλαχθεί από την αρχή της πανδημίας.